Midway Geyser Basin: les incroyables couleurs de Grand Prismatic Spring

Rédigé par Sandrine Publié le 18/02/2018
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Le nom de Midway Geyser Basin ne vous dit peut-être rien, mais à coup sûr, vous connaissez l'une des sources chaudes qu'il abrite: Grand Prismatic Spring! Midway Geyser Basin est donc l'une des principales attractions de Yellowstone, à ne surtout pas rater!

Situé entre Lower Geyser Basin et Upper Geyser Basin, Midway Geyser Basin, qui porte du coup bien son nom, permet de découvrir un impressionnant groupe de bassins chauds et d'anciens geysers.

Pour y accéder, un grand parking avec sanitaires est aménagé à proximité immédiate de la route. Mais avec la popularité des lieux, attendez-vous à un parking souvent plein durant les mois d'affluence. Depuis le parking, des pontons de bois mènent auprès des différents phénomènes. La distance totale à parcourir à pied est d'1 kilomètre.

Nous avons noté une affluence quasiment multipliée par 3 entre septembre 2013 et octobre 2017. La fréquentation du parc étant en hausse, les zones populaires telles que celle-ci deviennent de plus en plus fréquentées.

On commence par traverser la Firehole River qui coule paisiblement le long de la route, en contrebas de la zone active. Bien que des ruissellements d'eau chaude provenant des bassins chauds en amont s'écoulent dans la rivière, celle-ci garde une température plutôt tiède, voir fraîche (entre 30°C et 5°C selon les endroits).

Excelsior Geyser

Une fois passé la rivière, le ponton se sépare en deux pour former une grande boucle. En partant sur la gauche, nous découvrons l'impressionnant Excelsior Geyser qui était autrefois un véritable monstre! Il était actif jusqu'en 1980, crachant de l'eau jusqu'à 91 mètres de haut. Ses éruptions étaient spectaculaires! Cette même année, sa cheminée s'est malheureusement effondrée sur elle-même, formant le trou visible aujourd'hui. Depuis, le geyser n'est entré qu'une fois en éruption en 1985, avec un jet de 9 mètres.

Aujourd'hui Excelsior Geyser est devenu une piscine d'eau chaude dont la couleur bleue claire indique que sa température atteint les 90°C. Malgré tout, il continue de déverser entre 15 000L et 17 000L d'eau bouillante toutes les minutes dans la Firehole River.

Grand Prismatic Spring

Admirer la source chaude depuis le sol

Les pontons nous mènent ensuite à la célèbre Grand Prismatic Spring. Si je vous dis qu'il s'agit de la 3ème plus grande source chaude du monde! Avec ses 112 mètres de large, Grand Prismatic Spring est incroyablement grande et connue dans le monde entier pour ses couleurs arc en ciel qui se dévoilent en prenant un peu de hauteur.

Depuis le sol, il est malheureusement difficile de prendre toute la mesure et la beauté de Grand Prismatic Spring, mais il est intéressant d'observer les dégradés ocres qui s'étalent sur ses côtés et qui indiquent que la température de l'eau est plus basse.

En fonction de la température de l'air, de la vapeur se dégagera plus au moins du bassin chaud. En été, vous distinguerez mieux le léger dégradé de couleurs visible du sol, ainsi que le bleu au centre du bassin. Lorsqu'il fait plus frais, la vapeur d'eau rend difficile l'observation des couleurs, à moins que le vent soit de la partie.

Comme pour toutes les autres sources chaudes du parc, c'est la présence des bactéries qui forment un tapis coloré autour de la source. Les couleurs dépendent de plusieurs paramètres, dont la température de l'eau. Plus celle-ci est chaude, plus les couleurs tireront vers le vert, alors que les températures plus tièdes produiront des couleurs jaunes, ocres et rougeâtres, voir brunes. On devine donc aisément que les températures les plus chaudes sont au centre de la source. Par contre, la couleur bleue indique une eau proche du point d'ébullition, donc très chaude et non propice au développement des bactéries. Les nuances de bleu sont donc produites par la profondeur de l'eau et non pas par la présence des bactéries qui vivent à des températures moins élevées, et donc en périphérie.

Admirer la piscine depuis le point de vue en hauteur

Pour mieux observer les couleurs de Grand Prismatic Spring, il faut donc prendre un peu d'altitude. Pour cela, un point de vue a été récemment aménagé sur les hauteurs au sud-ouest du bassin. Son accès se fait depuis la Fountain Flat Drive, une large piste cyclable gravillonnée qui dessert également le Fairy Falls Trail, une petite randonnée que je vous recommande d'ailleurs de poursuivre jusqu'au bout si vous avez un peu de temps devant vous.

Pour y accéder, il faut reprendre la route en direction du sud et bifurquer vers le parking du Fairy Falls Trail. Le petit parking a récemment été agrandi (zone de terre) pour accueillir les nombreux véhicules qui viennent désormais s'y stationner depuis l'ouverture du belvédère. Depuis le parking, il faudra marcher pendant 1,2 km (aller simple) avant d'atteindre le point de vue. Seuls les 250 derniers mètres grimpent pour atteindre le promontoire.

D'ici, un belvédère en bois permet d'avoir une très belle vue sur Grand Prismatic Spring. Un temps chaud permettra de davantage révéler les couleurs de la source chaude.

Attendez-vous à avoir du monde au belvédère, même après la petite marche pour y accéder.

En 2013 le belvédère n'était pas encore officiel, ni aménagé, nous avons alors grimpé de l'autre côté pour mieux observer les fabuleuses couleurs de la grande source chaude. Aujourd'hui, cet accès est interdit, mais cette petite ascension au travers des sapins a été l'un de nos plus beaux souvenirs à l'époque.

Turquoise et Opal pools

Revenons au Midway Basin, depuis les pontons près du Grand Prismatic. En poursuivant la visite, l'on découvre successivement Turquoise Pool et Opal Pool, deux petits bassins chauds (attention car le nom des deux bassins est souvent inversés sur les cartes).

La première, Turquoise Pool, est une simple source chaude aux eaux bleues foncées. Quant à Opal Pool, c'est au premier abord une jolie source chaude aux bords ocres et orangées. Mais il s'agit en réalité d'un geyser, malgré son nom et ses allures de source chaude calme. Plutôt active dans les années 1980, elle produisait une éruption allant jusqu'à 9 mètres de haut une fois par jour, mais le bassin s'est asséché en 2005, avant de voir l'eau revenir en 2008. Depuis ses éruptions sont devenues rares.

En suivant les pontons, nous arrivons maintenant à la jonction de la boucle, ce qui complètera le tour de Midway Geyser Basin. Le retour se fait ensuite par le même chemin jusqu'au parking.

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